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Rigel, el pie de Orión.

Constelación de Orión Rigel y Aldebarán Rigel es la estrella beta Orionis, en teoría la segunda estrella en brillo de la constelación de Orión por su denominación, si bien su brillo actual la hace la más brillante de dicha constelación, por delante de la estrella alfa Orion, Betelgeuse. Está situada en el supuesto pie izquierdo de la figura del cazador Orión que forman las estrellas de la constelación. De ahí su nombre de origen árabe, Rijl jauza al-Yusra, "el pie izquierdo del central", en alusión a Orión. Otro nombre árabe que también posee es Algebar, cuyo origen está en ar-Rijl al-Jabbar, "el pie del gigante".

Es la séptima estrella más brillante del cielo, con una magnitud aparente de 0,12. Se ubica a unos 773 años luz, distancia precisada por el satélite Hyparcos, si bien a esa lejanía el margen de error es bastante apreciable. El hecho de que posea esa mencionada magnitud aparente estando situada a una gran distancia hace que su magnitud absoluta sea muy elevada, con un brillo aproximado equiparable a 40.000 veces el del Sol. Sólo Deneb supera a Rigel en magnitud absoluta. Esto queda explicado por las características físicas de la estrella. Rigel es una supergigante blanco-azulada de clase B8 Ia. Se la considera un sistema triple, en el cual la estrella principal es orbitada por dos compañeras, Rigel B y C, cuya distancia entre ellas es de 28 UA, que giran en torno a Rigel A como una unidad, a un distancia de la misma de 2.000 UA.

Rigel es también una estrella variable, con pequeñas oscilaciones en su brillo, un fenómeno poco común en las supergigantes. El rango de variabilidad oscila entre 0,3 y 0,03 de magnitud, entre un 3-30%, en un periodo de 25 días. Se ha propuesto la existencia de una cuarta estrella en el sistema, pero generalmente se considera que la verdadera razón radica en las pulsaciones físicas de la superficie de la estrella principal. Debido a su luminosidad, y a su traslación a través de una región de nebulosidad, no debería sorprender el hecho de que Rigel ilumine las nubes de polvo que se dan en su vecindad, la más notable de las cuales es la Nebulosa de la Cabeza de Bruja. Rigel está también asociada a la Nebulosa de Orión, pese a estar al doble de distancia de la Tierra respecto a Rigel, aunque parezcan muy cercanas visualmente. A pesar de la diferencia de distancia, la proyección de la trayectoria de Rigel a través del espacio teniendo en cuenta su edad estimada la relaciona directamente con la nebulosa. Como resultado, Rigel es a veces catalogada como un miembro aislado de la Asociación OB1 de Orión, junto con muchas otras estrellas brillantes de esta región del cielo; otras veces es clasificada como un miembro de la Asociación R1 Tauro-Orión, mientras que la asociación OB1 es reservada únicamente para las estrellas cercanas a esta nebulosa y de formación muy reciente.

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