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La Vía Láctea, nuestro hogar.

Galaxia NGC 3949, similar a nuestra Vía Láctea.


Según los cálculos hechos por los astrónomos, posee una masa de algo más de un billón de masas solares y es, muy posiblemente, una espiral barrada. Su forma es el de una lente convexa. El núcleo tiene una zona central de forma elíptica y unos 8.000 años luz de diámetro. Las estrellas del núcleo se encuentran más agrupadas que las de los brazos. A su alrededor hay una nube de hidrógeno, algunas estrellas y cúmulos estelares. Con un diámetro medio de unos 100.000 a 120.000 años luz se calcula que contiene entre 200.000 millones y 400.000 millones de estrellas.

El Sistema Solar se encuentra en uno de los brazos de la espiral, y se situa a unos 30.000 años luz del centro y a otros 20.000 del extremo exterior.

El Sistema Solar completa un giro alrededor del centro galáctico en casi 300 millones de años. En ese giro viajamos a unos 270 km por segundo. Desde nuestra ubicación no podemos ver el brillante centro porque se interponen materiales opacos, polvo cósmico y gases fríos, que no dejan pasar la luz. En este sentido hemos tenido poca suerte al no poder contemplar casi nada de ese riquísimo centro de nuestra galaxia, abundante en estrellas rojas que harían de las noches un espectáculo con un brillo inimaginable que nos dejarían, con seguridad, boquiabiertos.

Algunas teorías admiten que en el centro se halla un poderoso agujero negro.

La Vía Láctea junto con las galaxias de Andrómeda (M31) y del Triángulo (M33), las Nubes de Magallanes (que son consideradas satélites de la Vía Láctea), las galaxias M32 y M110 (que asimismo son satélites de Andrómeda), galaxias y nebulosas más pequeñas y otros sistemas menores, forma parte de un grupo local, todo ello vinculado por la gravedad. En total son unas 30 galaxias que están ocupando un área de unos 4 millones de años luz de diámetro. Este grupo orbita alrededor del gran cúmulo de galaxias de Virgo, que se encuentra a unos 50 millones de años luz.

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